Succesvolle subsidieaanvraag helpt Withlocals de wereld veroveren

‘De adviseur bracht rust en houvast in een complex traject’

Wie anders dan lokale inwoners kunnen toeristen het beste laten kennismaken met hun stad en keuken? Het is het simpele, maar succesvolle uitgangspunt van Withlocals. RVO hielp bij de aanvraag van een subsidie, die de groei van het bedrijf in een stroomversnelling brengt. ‘Zonder RVO hadden we af en toe met de handen in ons haar gezeten.

Withlocals is opgericht door de broers Willem en Marijn Maas. Tijdens een reis door India was Willem te gast bij Indiase mensen en dacht: zou het niet mooi zijn als je toeristen en “locals” rechtstreeks aan elkaar kunt koppelen, zonder tussenkomst van een reisbureau of gids? Marijn ging op huwelijksreis naar Bali en ontdekte dat niet de dure hotels en prachtige stranden, maar het contact met de lokale bevolking de meeste indruk op hem maakte. En zo ontstond hun idee voor Withlocals.

In eerste instantie draaide het om eten bij mensen thuis, in Azië. In 2016 is het concept verbreed met tours en uitgebreid naar Europa. Matthijs Keij werd in 2017 als CEO aangetrokken om deze grote stap in goede banen te leiden.

Sneller groeien

Ondertussen kwam een RVO-adviseur in beeld. Hij hielp Withlocals bij het aantrekken van een zogenoemd Fase 2 instrument. ‘Een EU-subsidie om innovatieve MKB bedrijven te helpen sneller te laten groeien’, legt Matthijs uit. ‘Met als voorwaarde dat ze bijdragen aan de economische ontwikkeling van Europa. Withlocals voldoet aan die eis, omdat we toeristen geld laten uitgeven in Europese steden en we lokale gidsen aan inkomsten helpen.’

De bijdrage van de RVO-adviseur was heel waardevol, vertelt Matthijs. ‘Hij kende het proces en wist precies wat er voor de aanvraag nodig was. En dat was heel veel. Denk aan voortgangsrapportages, audits van een accountant, urenverantwoording, noem maar op. De adviseur hield ons scherp op alle eisen en checkte de aanvraag op inhoud en tegenstrijdigheden.’

Veel geduld

Nog belangrijker was misschien wel dat de RVO-adviseur de brug sloeg tussen de schaal en werkwijze van Withlocals en die van de EU. ‘Wij zijn gewend aan een bepaalde snelheid en dynamiek, die haaks op zo’n subsidieprocedure staat. Het kost veel tijd, er moeten veel mensen meekijken en je bent afhankelijk van verouderde computersystemen. Kortom: je moet veel geduld hebben en je kunt er snel chagrijnig van worden. RVO bracht met hun kennis en ervaring rust en houvast in het traject en behoedde ons voor misstappen die het proces verder zouden vertragen.’

De aanvraag is met succes ingediend. Withlocals krijgt de subsidie in fases uitgekeerd. ‘We financieren er van alles mee’, vertelt de CEO. ‘Zoals de technologie om vraag en aanbod slim bij elkaar te brengen, de ontwikkeling van aantrekkelijke tours en de mensen die nodig zijn om het concept in nieuwe steden uit te rollen.’

Onderdeel van het Fase 2 instrument is coaching door twee internationale business coaches. ‘Een adviseur van EEN deed een assessment om erachter te komen wat voor coaches wij nodig hadden. Daaruit volgde twee coaches, die hebben geholpen ons business plan verder te brengen.’

Duizenden boekingen

Withlocals is van startup uitgegroeid tot een serieuze aanbieder, met een internationaal team van 42 medewerkers en “locals” in bijna alle grote steden van Azië en Europa. Kwam er eerst een handjevol boekingen per dag binnen, nu zijn dat er duizenden per maand.

CEO Matthijs: ‘De EU-subsidie brengt onze groei in een stroomversnelling. De kunst is om die groei duurzaam en schaalbaar te houden. Wat betekent dat we een goede balans tussen vraag en aanbod moeten vinden. Genoeg gidsen om het aantal boekingen op piekmomenten aan te kunnen. Maar niet te veel gidsen, om te voorkomen dat dat ze te weinig werk hebben als het rustig is.’

Hadden ze de subsidie ook zonder de hulp van RVO gekregen? ‘Het was ons waarschijnlijk wel gelukt, maar dan met veel meer vallen en opstaan. Ik weet zeker dat we dan af en toe met de handen in ons haar hadden gezeten.’