‘Hole in one: een robotgrasmaaier dankzij een perfecte match’

Innovaties zitten in een klein hoekje. Daar waar je het niet verwacht, ontstaan revolutionaire ideeën die een sector op zijn kop zetten. Neem de volautomatische golfbaangrasmaaier van TURFLYNX. De technologie werd bedacht door een groepje Portugese studenten die nog nooit een golfballetje hadden geslagen. Toch zag investeerder en golfbaaneigenaar Tinus Vernooij meteen de potentie. Het Enterprise Europe Network (EEN) bracht hen bijeen.

Vernooij is een van de oprichters van Golfbaan Delfland, ‘Als lid van de raad van commissarissen zocht ik naar kostenbesparingen. Is het bijvoorbeeld mogelijk om het maaien van de fairways, het grootste deel van golfbanen, te robotiseren? Zoekend op internet vond ik een robotmaaier in de Verenigde Staten. Nadeel van dit systeem was, dat het niet gps-gestuurd was en je daardoor sensoren langs de baan moest plaatsen om het apparaat aan te sturen.’

Advertentie op EEN

Vernooij legde zijn zoekvraag neer bij studenten van de TU Delft. ‘Zij vonden op EEN een advertentie van SELFTECH, een start-up van de universiteit van Lissabon. SELFTECH had een prototype robot ontwikkeld met een gps-navigatiesysteem. Het bedrijf zocht alleen nog een toepassing voor deze technologie en dacht daarbij onder meer aan golfbanen. Bij de uitwerking van dat idee wilde ik natuurlijk graag helpen.’

Investeerders

Via EEN zocht Vernooij contact met de mensen achter SELFTECH, onder wie Marco Barbosa: ‘Wij waren vooral op zoek naar investeerders die ons konden helpen het prototype verder te ontwikkelen. Na Vernooij toonde ook een Portugees investeringsfonds interesse. Eind 2014 ondertekenden we met beide partijen een overeenkomst, waarna we TURFLYNX oprichtten en onder dat merk een nieuwe robotmaaier ontwikkelden.’

Revolutionaire besparingen

De TURFLYNX-maaiers zijn iets groter dan een Smart-auto en worden volledig elektrisch aangedreven. ‘Als golfbaanbeheerder stuur je de machine via een webserver op afstand aan’, zegt Barbosa. Volgens Barbosa zorgt de TURFLYNX-robotmaaier voor een revolutie. In potentie besparen golfbanen tot 50 procent op de maaikosten, tot 93 procent op de arbeidskosten en tot 78 procent op de energiekosten.

Tweede productieserie

In april 2015 werden de eerste twee operationele machines gemaakt. Ze draaien inmiddels hun rondjes op golfbanen in Portugal. In 2016 volgt een tweede productieserie van vijf machines. ‘We zijn in gesprek met een grote multinational voor de productie van nog meer machines’, zegt Barbosa. ‘Onze ambitie is om heel Europa te bedienen.’

Match made in heaven

Het contact tussen Vernooij en Barbosa was een klassieke match made in heaven. ‘Mijn kennis van de golfwereld en TURFLYNX’ technologische expertise kwamen op een fantastische manier bij elkaar via EEN’, zegt Vernooij. Barbosa is het daar roerend mee eens. ‘Onze advertentie via EEN was bullseye, of liever: een hole in one. Zonder dat contact was deze robotmaaier er niet geweest.’