‘Door matchmaking hebben wij nu een partner gevonden’

Het metaalprecisie bedrijf VECO is op zoek naar complementaire technologieën waarmee metaal zeer precies bewerkt kan worden. Lasertechnologie zou een oplossing kunnen zijn. Tijdens een matchmaking event op Brightlands Chemelot Campus, georganiseerd door Enterprise Europe Network (EEN), kwam Technology Manager Marco Kusters tijdens een rondetafelgesprek in contact met Fraunhofer ILT – Institut für Lasertechnology.

Er is waarschijnlijk geen huishouden in Nederland en daarbuiten dat geen product of onderdeel van VECO in huis heeft, alleen de mensen zullen het niet weten. In het koffieapparaat, de printer of bijvoorbeeld het scheerapparaat zitten onderdelen die met de techniek van VECO gemaakt zijn.

Met de technologieën elektroformeren en etsen wordt uiterst nauwkeurig, atoom voor atoom, een beperkt aantal metaalsoorten bewerkt voor klanten wereldwijd. Kusters, bij VECO ook verantwoordelijk voor innovaties, vertelt er enthousiast over. “Het is niet alleen de techniek die bijzonder fraai is, maar je kunt ook nog eens grote hoeveelheden tegelijk maken.”

Matchmaking

Kusters is min of meer bij toeval in aanraking gekomen met Fraunhofer. “Via de mail kreeg ik een uitnodiging voor een bijeenkomst op die campus over oppervlaktetechnieken. Ook lasertechnologie stond op de agenda en niet geschoten altijd mis was eigenlijk de gedachte. Ik kwam terecht bij een rondetafelgesprek waarbij Rim Stroeks van de Kamer van Koophandel gespreksleider was. In een kleine setting (drie/vier bedrijven) zijn wij op die manier in contact gekomen met Fraunhofer ILT - institut für Lasertechnologie uit Duitsland. Het was eigenlijk matchmaking in optima forma. De goede voorbereiding door de organisatie, de uitgenodigde bedrijven en Rim als gespreksleider hebben ertoe geleid dat dit contact tot stand kwam. Rim heeft een vervolgafspraak met Fraunhofer in Aken gemaakt en daarna is het balletje gaan rollen.”

Samen een project doen

De matchmaking met Fraunhofer blijkt een schot in de roos. “Uit onze gesprekken kwam naar voren dat de door hun ontwikkelde lasertechnologie ook voor ons zou kunnen werken. Wij hebben eigenlijk direct doorgepakt en een eerste case samen opgepakt om te onderzoeken of laser inderdaad die complementaire waarde heeft voor ons. Dat bleek zo te zijn. We hebben ter plekke een medewerker overgenomen en inmiddels hebben wij in Aken lokaal een research & development onderdeel opgetuigd om de technologie verder te ontginnen en geschikt te maken voor VECO”, zegt Kusters. “Laser maakt het ons mogelijk om meerdere materialen te bewerken, waaronder titanium. Deze metaalsoort wordt bijvoorbeeld in de medische industrie toegepast en biedt ongelooflijk veel kansen voor ons.”

Open innovatie

“Wij haken aan bij de campus in Aken waar allerlei bedrijven die bezig zijn met lasertechnologie aanwezig zijn. Zij werken volgens het open innovatieprincipe, vergelijkbaar met open source software. Niet je eigen wiel uitvinden maar aanhaken bij dat wat andere al bedacht hebben. Het is een echte ontwikkelomgeving en biedt ons veel mogelijkheden. Inmiddels hebben wij daar twee mensen aan het werk, die interacteren met het aanwezige netwerk op de campus en projecten uitvoeren. Uiteindelijk resulteert dat in het implementeren van de technologie op onze productielocaties.”