Stotteren of een stemaandoening? Dan is er Whispp

Door te fluisteren gebruik je andere zenuwbanen dan als je gewoon praat. Met dat in het achterhoofd ontwikkelde Joris Castermans (47) spreektechnologie gebaseerd op artificial intelligence (AI) die fluisteren omzet in normale spraak. Dat blijkt naast voor stotteraars ook voor mensen met een bepaalde stemaandoening een uitvinding van wereldformaat te zijn.

Door te fluisteren gebruik je andere zenuwbanen dan als je gewoon praat. Met dat in het achterhoofd ontwikkelde Joris Castermans (47) spreektechnologie gebaseerd op artificial intelligence (AI) die fluisteren omzet in normale spraak. Dat blijkt naast voor stotteraars ook voor mensen met een bepaalde stemaandoening een uitvinding van wereldformaat te zijn. Mede dankzij de inzet van Enterprise Europe Network (EEN) en KVK-adviseur Tjwan Tan haalde Castermans financiering op, zodat Whispp bestaansrecht heeft. “Hevig stotteren en ernstige stemaandoeningen hebben een enorme impact op het leven van mensen. Het kan leiden tot sociaal isolement, het remt de zelfontplooiing en het beperkt mensen in hun beroepskeuze”, vertelt Castermans, die zichzelf omschrijft als een lichte stotteraar. “Voor deze mensen kost spreken enorm veel energie. Zowel fysiek als mentaal. Telefoneren is voor stotteraars zo ongeveer de meest gevreesde activiteit. Als stotteraars zingen dan verdwijnt het stotteren. Datzelfde gebeurt als ze fluisteren. Uit onderzoek blijkt dat het stotteren met 85% afneemt als ze fluisteren. Dat komt omdat je bij fluisteren geen gebruik maakt van je stembanden. Zo ontstond het idee van Whispp”, zegt Castermans. “En het is helemaal mooi om te zien dat het ook werkt voor mensen die heel moeilijk spreken en hun stem kwijt zijn. Denk aan stembandaandoeningen als Spasmodische Dysfonie, stembandverlamming en als gevolg van kanker aan/bij stembanden.” Van idee naar realiteit Voordat Castermans met zijn idee aan de slag gaat, toetst hij het bij een AI-professor aan de Radboud Universiteit. “Die beantwoordde mijn vraag met een volmondig ja. Vervolgens heb ik een student gevonden aan de Universiteit van Amsterdam die zijn afstudeeropdracht heeft gedaan bij Whispp. Dat is eigenlijk de echte start geweest”, zegt Castermans. “Ook als je fluistert kun je heel veel informatie, dynamiek en intonatie kwijt. Met behulp van AI bepalen we hoe dat dan als gewone stem moet klinken. Dat betekent dus dat je ongelooflijk veel varianten van tekst moet vastleggen. Dat doen we met behulp van stemacteurs en studenten van de faculteit Taalwetenschappen van de Universiteit van Leiden”, legt Castermans uit. Een succesverhaal Voor de ontwikkeling van Whispp was uiteraard geld nodig, veel geld. “Dat is het moment dat KVK-adviseur Tjwan Tan, een oud-collega van mij bij Syntens, in beeld kwam. Samen met hem heb ik mijn businessplan (aan de hand van INMANCAP-methodiek) zo kunnen aanscherpen dat ik ermee de boer op kon om financieringen binnen te halen. Zijn ervaring, ook als ondernemer, hebben mij daar enorm bij geholpen. Het sparren en het bieden van kaders is enorm behulpzaam geweest bij het verder vormgeven van het businessplan.” Het leverde Castermans in ieder geval de vroege fase financiering van de Rijksdienst voor Ondernemers (RVO) op. “Die periode is nu bijna voorbij en ben ik dus weer druk bezig om nieuwe financieringen te vinden.” Whispp Inmiddels is er een prototype van de applicatie beschikbaar. De applicatie kan op drie manieren gebruikt worden: voor videoconferencing, voor gewoon bellen en voor live gesprekken. “Dat wat je fluistert, converteert de applicatie naar je eigen stem, vrijwel in real time. De applicatie is beschikbaar op je telefoon, maar de software is ook te gebruiken op de desktop. Castermans vult aan: “Zeker in het afgelopen jaar waar iedereen thuis aan het werk is dit natuurlijk voor deze mensen een enorme uitkomst.” Als mensen de applicatie willen gebruiken, nemen ze een abonnement af dat maandelijks gefactureerd wordt. “Zie het maar als een abonnement voor je telecomprovider op je smartphone. Dat betaal je ook maandelijks.” Toekomst Castermans ziet de toekomst rooskleurig tegemoet. “We gaan nu richting de testfase. Dan hebben we een demonstratie-app die we kunnen gebruiken bij onze pitches voor investeerders. Dat moet natuurlijk de trigger worden. De app is digitaal, schaalbaar en taalonafhankelijk. Gezien het aantal mensen dat wereldwijd stottert, is er absoluut potentie. Alleen in Nederland hebben we het al over bijna 20.000 mensen.” Voor meer informatie zie www.whispp.com.

Streamer ‘Vooral het sparren met Tjwan was van grote waarde’ Kader volgens Format Enterprise Europe Network.

Wilt u zakendoen in het buitenland dan is er een netwerk waar u niet omheen kunt: Enterprise Europe Network (EEN). Dit is een initiatief van de Europese Commissie en ondersteunt mkb’ers bij internationale handel en innovatie. Het netwerk bestaat uit meer dan 600 organisaties in 60 landen en helpt ondernemers, onderzoeksinstituten, universiteiten, technologiecentra en instellingen voor bedrijfs- en innovatie-ontwikkeling kosteloos met het vinden van partners wereldwijd. Wat biedt Enterprise Europe Network? • Marktinformatie voor handel & export • Zakenpartners vinden voor technologische samenwerking en internationale handel • Alle informatie over Europese wet- en regelgeving • Advies en hulp bij deelname aan Europese projecten en financiering Innovation Health Check, onderdeel van KVK-product INMANCAP, een benchmark voor bedrijven op gebied van innovatie, marketing en strategie. KVK KVK is een van de EEN-netwerkpartners. KVK-adviseurs maken gebruik van de EEN-database en zetten ook hun eigen netwerk actief in om een optimale (internationale) match tussen bedrijven/ondernemers te realiseren. Doel van Enterprise Europe Network en KVK is bedrijven helpen in het vinden van internationale samenwerkingspartners. KVK is de verbindende schakel tussen kennis en netwerk. VINDEN & GEVONDEN WORDEN? Kom naar Enterprise Europe Network! Wilt u een product exporteren of uw innovatie vermarkten in het buitenland? Zoekt u een distributeur, agent of toeleverancier? Maak een profiel aan in de databank van Enterprise Europe Network door contact op te nemen met een van onze adviseurs via 088 585 2222. Meer weten over het manifest maken van je business model? Neem dan contact op met Tjwan Tan, tjwan.tan@kvk.nl of 06 510 855 95.

Augustus 2021